Turnauksen suurimpiin mestarisuosikkeihin kuuluva Argentiina avasi oman MM-kisaurakkansa C-lohkon heittopussiksi veikattua Saudi-Arabiaa vastaan. Heittopussin ja ennakkosuosikin asemat kääntyivät kuitenkin päälaelleen, kun Saudi-Arabia järjesti MM-kisojen tähän asti kovimman yllätyksen.

Argentiina sai otteluun parhaan mahdollisen alun. Ottelun erotuomari Slavko Vinčić tuomitsi kulmapotkun jälkitilanteesta helpon oloisen rangaistuspotkun ja Lionel Messi viimeisteli maalin jo neljännessä peräkkäisessä MM-turnauksessa. Yksikään argentiinalainen ei ole aiemmin pystynyt samaan.

Saudi-Arabian hyökkäyspelaaminen oli ottelun alussa käytännössä olematonta ja peli eteni vahvasti Argentiinan komennossa. Reilut kymmenen minuuttia maalin jälkeen Messi karkasi läpiajoon ja siirsi pallon toistamiseen Saudi-Arabian verkkoon, mutta maali tuomittiin VAR-tarkastuksen jälkeen paitsioksi.

Kymmenen minuuttia myöhemmin Rodrigo de Paul vapautti Lautaro Martinezin läpiajoon, josta Internazionalen hyökkääjä viimeisteli upeasti. Kyseessä oli kuitenkin jälleen paitsio. Varsinaisen peliajan lopussa Martinez iski jo Argentiinan kolmannen paitsioksi tuomitun maalin.

Toisen jakson alussa Saudi-Arabia tarjoili Argentiinalle ja koko kisoja seuraavalle yleisölle todellista shokkihoitoa. Ensin joukkueen ykköshyökkääjä Saleh Al-Shehri haastoi Argentiinan löysästi pelanneen puolustuksen ja toi maansa täysin pelitapahtumien vastaisesti tasoihin.

Vain viisi minuuttia myöhemmin Argentiinan puolustus epäonnistui melko yksinkertaisen tilanteen purussa ja pallo jäi pyörimään joukkueen omalle rangaistusalueelle. Peliväline päätyi lopulta Salem Al-Dawsarille, joka täräytti upean laukauksen Argentiinan maalin yläkulmaan.

Argentiina haki ottelun viimeiset puoli tuntia vimmatusti tasoitusta, mutta joukkueen hyökkäyspelaamisen rakenne ei oikein tarjonnut välineitä todellisen kirin käynnistämiseen. Parhaat tilanteet onnistuttiin luomaan nopeiden hyökkäysten päätteeksi tai keskitysten päätteeksi. Muun muassa Nicolas Tagliafico ja Messi pääsivät yrittämään maalintekoa keskitysten myötä aivan lähietäisyydeltä, mutta eivät onnistuneet ohittamaan Saudi-Arabian maalilla pelannutta Mohammed Al-Owaisia.

Hitaista hyökkäyksistä Argentiina ei pystynyt murtamaan Saudi-Arabian puolustusta. Altavastaajana otteluun lähtenyt joukkue piti rivinsä tiiviinä ja pakotti Argentiinan puskemaan väkisin muodon ulkopuolelta. Heikosta avausjaksosta huolimatta saudit ansaitsivat voittonsa vahvan puolustamisen ansiosta. Argentiina puolestaan joutuu pohtimaan pitkään, miten se saa hyökkäyspelinsä rullaamaan ennen seuraavaa ottelua Meksikoa vastaan.

Argentiina ei ollut ennen tätä ottelua hävinnyt kertaakaan kesän 2019 jälkeen. Joukkue oli vain yhden ottelun päässä Italian hallussaan pitämästä maajoukkueiden tappiottomien pelien ennätyksestä. Unelma maailmanmestaruudesta tuskin murskautui vielä yhteen otteluun, mutta tiistaina nähdyn kaltaisilla esityksellä turnauksen voitosta ei tarvitse haaveilla.


Kanada - Uusi-Seelanti