Senegal voitti historian ensimmäisen Afrikan mestaruuden sunnuntai-iltana. Joukkue kaatoi Afrikan mestaruusturnauksen finaalissa Egyptin rankkarikisan jälkeen 1–0. Voittaja oli oikeutettu, sillä Senegal oli joukkueista selvästi parempi koko 120 minuuttia kestäneen pelin.

Egypti sai otteluun shokkialun, kun ottelun eteläafrikkalainen erotuomari Victor Gomes näytti Senegalille rangaistuspotkua jo kolmen minuutin pelin jälkeen. Saliou Ciss teki vahvan nousun vasemmalta laidalta, otti pitkän syötön hienosti haltuunsa ja leikkasi Egyptin boksiin. Mohamed Abdelmonem liukui tilanteeseen pahasti myöhässä ja pallo vietiin pilkulle.

Egyptin maalivahti Mohamed Abou Gabal oli joukkueensa sankari sekä Norsunluurannikkoa että Kamerunia vastaan käydyissä rankkarikisoissa. Sama tarina jatkui finaalissa, sillä Gabal torjui näyttävästi Manén täysiä ampuman pilkun. Senegalia ei auttanut, vaikka Mané yritti ennen laukaustaan käydä psyykkaamassa egyptiläisvahtia joukkuekaverinsa Mohamed Salahin silmien edessä.

Senegal ei kuitenkaan epäonnistumisesta lannistunut, vaan jatkoi hallitsevana osapuolena. Hetkeä myöhemmin Ismaïla Sarr pääsi kokeilemaan Gabalin päivän kuntoa, mutta Watfordin laitahyökkääjän veto oli helppo pala Egyptin maalivahdille.

Kahdenkymmenen minuutin pelin jälkeen Sarr teki väkevän nousun oikealta laidalta ja lähetti matalan keskityksen Egyptin maalin eteen, mutta Mané ei aivan ehtinyt saada kosketusta vaarallisen näköiseen palloon. Kaksi minuuttia myöhemmin sama kuvio toistui. Sarr voitti oman varjostajansa oikealla laidalla ja haki maalin edestä Manéta, jonka kurotus ei aivan riittänyt siirtämään Senegalia ottelussa johtoon.

Senegal oli joukkueista selvästi parempi ensimmäisen puolen tunnin aikana. Egypti ei saanut omaa peliään käyntiin ollenkaan, kun Senegal vyörytti hyökkäyksiä vauhdilla ja molemmilta laidoilta. Terangán Leijonien tavoitteena oli selvästi pitää peli avoimena ja vauhdikkaana, jolloin Egyptillä ei olisi mahdollisuutta käynnistää omaa pallonhallintavaihettaan.

Tämän jälkeen pelin vauhti kuitenkin hieman rauhoittui ja Egypti alkoi saada juonesta kiinni. Vaikutti kuitenkin siltä, ettei Faaraoilla ollut samanlaista rakennetta hyökkäyspelissään kuin Senegalilla. Lähinnä joukkue yritti tavoitella pitkillä palloilla Salahia ja toivoi, että tämä saisi taiottua jotain aikaan.

Vajaan neljänkymmenen minuutin kohdalla Famara Diédhiou pääsi ensimmäisenä Bouna Sarrin lähettämään vapaapotkuun, mutta pusku suuntautui suoraan päin Gabalia.

Egypti hidasti peliä tarkoituksella ja puolusti järkevästi pallollisena. Hyökkäyspeli oli kuitenkin edelleen yksittäisten torpedohyökkäysten varassa, jotka pysähtyivät poikkeuksetta Kalidou Koulibalyyn. Kun joukkue kuitenkin sai lopulta pelattua Salahin läpi oikealta laidaltaan, meinasi tulosta tulla heti.

Liverpoolin hyökkääjä leikkasi röyhkeästi laidalta sisään ja pelasi vasemman jalkansa vapaaksi. Pienestä kulmasta lähtenyt laukaus oli terävä, mutta Edouard Mendy haki sen upeasti maalinsa yläkulmasta.

Aivan jakson lopussa Cheikhou Kouyaté meinasi päästä vielä yllättämään kaikki, mutta kolmestakymmenestä metristä paluupalloon lähtenyt laukaus painui kuitenkin Egyptin maalin ohi.

Egyptin pelaaminen kuin maalin kuivumista

Senegal sai heti jakson alkuun vapaapotkun todella hyvästä paikasta Hamdi Fathin rikkeen seurauksena. Idrissa Gueyen laukaus karkasi kuitenkin selvästi maalin yli. Hetkeä myöhemmin Gueye kuitenkin osui kohti maalia päästessään laukomaan Egyptin rangaistusalueen vasemmasta kulmasta. Gabalilla ei kuitenkaan ollut vaikeuksia torjuntansa kanssa.

Senegali aloitti toisen puoliajan huomattavasti terävämmin ja piti ottelun langat käsissään. Viidenkymmenen kahden minuutin kohdalla jo ensimmäiseltä puoliajalta tuttu kuvio toistui, kun Ismaïla Sarr leikkasi oikealta laidalta sisään ja lähetti matalan keskityksen Egyptin boksiin. Tällä kertaa Diédhiou pääsi palloon, mutta ei onnistunut saamaan jatkoa aikaiseksi. Oli kuitenkin todella lähellä, ettei paluupallossa ollut Mané ennen Gabalia.

Seuraava tilanne oli kuin peilikuva edellisestä. Tällä kertaa Ciss nousi vahvasti vasemmalta laidalta ja tavoitteli Diédhioua matalalla keskityksellä vain huomatakseen, ettei hyökkääjä ehtinyt tähänkään palloon.

Vajaan tunnin kohdalla Egyptin valmennusjohto reagoi puolustustaistelua käyneiden pelaajien väsymiseen, ja vaihtoi harvinaisesti kolme pelaajaa kerrallaan. Niin Trézéguet, Ahmed Sayed kuin Marwan Hamdikin pääsivät nurmelle nauttimaan finaalin tunnelmasta.

Minuuttia myöhemmin Senegal sai jälleen vapaapotkun noin kahdestakymmenestä viidestä metristä Egyptin rikkonaisen pelin seurauksena. Harjoiteltu kuvio oli jo vapauttaa Sarrin boksin oikeassa reunassa, mutta Egyptin puolustajat ehtivät Watfordin laiturin jatkon tielle.

Ottelussa tuntui olevan vain yksi joukkue, joka halusi hyökätä. Egyptin hyökkäyksistä lähes tiesi, että jokainen niistä tulee kuivumaan kasaan omaan epätodennäköisyyteensä, kun joukkue yritti haastaa Senegalin puolustusta vajaamiehisenä. Lisäksi Faaraot yrittivät rikkoa ja pelata aikaa lähes jokaisessa mahdollisessa käänteessä. Senegalilla puolestaan oli selvästi halua ratkaista ottelu varsinaisella peliajalla. Joukkueen viimeistely kuitenkin tökki, joten ottelussa edettiin tasaisissa merkeissä.

65 minuutin pelin jälkeen myös Senegalin päävalmentaja Aliou Cissé aloitti oman vaihtorulettinsa, kun Kouyaté vaihtui Pape Gueyeen. Hetkeä myöhemmin Egypti sai ensimmäisen laukauksensa toisella jaksolla – erikoistilanteesta, totta kai.

Reilu vartti ennen varsinaisen peliajan loppua Egypti sai luotua ensimmäisen paikkansa avoimesta pelistä toisella jaksolla, ja se oli heti siihenastisen ottelun paras maalipaikka. Trézéguet lähetti vasemmalta hyvän keskityksen, johon nousi ensimmäisenä Hamdi. Hyökkääjän pusku kuitenkin karkasi maalin ohi.

Egypti sai kuitenkin maalipaikasta virtaa, ja alkoi hyökätä ensimmäistä kertaa toisen puoliajan aikana. Senegal sai kuitenkin hyydytettyä Egyptin rynnistyksen nopeasti ja sai itsensä jälleen pelin päälle. Mané pelasi Bouna Sarrin läpi oikealta laidalta. Bayern Münchenin pelaajan keskitys ei kuitenkaan taaskaan löytänyt oman joukkueen pelaajia.

Hamdy Fathy oli onnekas pysyessään kentällä kymmenen minuuttia ennen varsinaisen peliajan loppua. Jo aiemmin keltaisen kortin hankkinut keskikenttäpelaaja liukui takaapäin Manén jaloille lähellä Egyptin kuudentoista-alueen rajaa. Gomes kuitenkin armahti Al Ahlyn pelaajan, ja Senegalin vapaapotku karkasi jälleen yli maalin.

85. minuutilla yksi Senegalin keskityksistä vihdoin löysi kohteensa, kun Ciss löysi Egyptin boksista Diedhioun tilalle vaihdetun Bamba Diengin. Takapainoisesta asennosta lähtenyt laukaus kuitenkin viuhui taivaan tuuliin.

Egypti ei varsinaisen peliajan lopussa enää edes pyrkinyt pelaamaan, vaan keskittyi vain roiskimaan pitkää ja kuluttamaa aikaa kellosta.

Egyptin taktiikka toimi – Senegal väsähti jatkoajalla

Heti jatkoajan alussa Mané vapautti Diengin puolittaiseen läpiajoon. Egyptin uudeksi kansallissankariksi kovaa vauhtia nouseva Gabal oli kuitenkin jälleen heikohkon viimeistely–yrityksen tiellä.

Oli mahdoton olla ajattelematta, että peli eteni juuri Egyptin suunnitelman mukaan. Joukkue ei saanut pallollisena mitään aikaan, mutta ei rehellisyyden nimissä yrittänytkään. Senegal taas alkoi selvästi väsyä, eikä Egyptin päädyssäkään tapahtunut enää merkittäviä urotekoja. Rangaistuspotkut alkoivat näyttää jatkoajan ensimmäisen puoliskon lopulle tultaessa vääjäämättömiltä.

Aivan yllättäen Trézéguet kuitenkin sai pallon haltuunsa Senegalin rangaistusalueella. Aston Villan hyökkääjä ei kuitenkaan onnistunut kääntymään Senegalin puolustajien puristuksessa ja laukaus jäi ponnettomaksi.

Senegal vastasi haasteeseen kahdella huippupaikalla. Ensin Ciss teki yhden tavaramerkikseen muodostuneista juoksuista vasenta rajaviivaa pitkin ja löysi keskityksellään Diengin pään. Gabal venyi kuitenkin jälleen maalin kulma suuntautuneen puskun tielle. Seuranneesta kulmapotkusta pääsi puskemaan Abdou Diallo, mutta pusku suuntautui Egyptin maalin yli.

Kun kummassakaan päässä ei onnistuttu rikkomaan puolustusmuuria, yritti Senegalin Dieng mennä sen läpi. Hurja kaukolaukaus kohti Egyptin maalin alakulmaa pysähtyi kuitenkin jälleen Gabalin hyppysiin.

Seuranneesta tilanteesta Mendy joutui Senegalin maalilla torjumaan ensimmäistä kertaa lähes puoleentoista tuntiin. Egypti yllättäen nosti hyökkäystään jatkoajan viimeisillä minuuteilla ja Hamdy pääsi laukomaan boksin rajalta, mutta kuparinen säilyi rikkoutumattomana.

Lopulta ottelu eteni, kuten oli odotettua, rangaistuspotkukisaan. Rankkarit olivat Egyptin turnauksen kolmannet. Senegalille äkkikuolemakisa oli turnauksen ensimmäinen.

Draamankaari oli täydellinen – Mané nousi ratkaisijaksi

Pilkkukisassa nähtiin, kumpi joukkue oli tehnyt kotiläksynsä ja valmistautunut rankkareille joutumista. Gabal oli upeasti mukana lähes jokaisessa Senegalin pilkussa. Kaksi ensimmäistä rankkaria upposivat egyptiläisvahdin sormenpäitä hipoen maaliin, mutta Bouna Sarrin vedon Gabal jo torjui. Tämä ei kuitenkaan Egyptiä auttanut, sillä Abdelmonenin yritys pysähtyi tolppaan ja tasasi epäonnistumiset.

Kun Mendy koppasi Mohanad Lasheenin rankkarin, pääsi ottelussa jo kertaalleen epäonnistunut Mané yrittämään mestaruuden ratkaisua Senegalin viidentenä laukojana. Aiempien rankkarien aikana todella hermostuneelta näyttänyt Mané ei aikaillut, vaan ampui voimalla samaan kulmaan, johon yritti jo varsinaisella peliajalla. Senegal voitti historiansa ensimmäisen Afrikan mestaruuden.