E-lohkon päätöskierros oli yksi koko MM-kisahistorian dramaattisimmista. Japani nousi Espanjaa vastaan uskomattomaan voittoon ja nappasi lohkon kärkipaikan. Kun viisi minuuttia oli pelaamatta, pudotuspeleihin olivat menossa Japani ja Costa Rica. Saksa kuitenkin nousi viimeisten minuuttien aikana voittoon Costa Ricaa vastaan, mikä nosti Espanjan lohkon kakkospaikalle ja neljännesvälieriin. Saksan turnaus päättyi Costa Rican kanssa alkulohkoon. 

E-lohkon päätöskierrokselle lähdettiin kenties mielenkiintoisemmista asetelmista kuin minkään muun lohkon viimeiselle kierrokselle Qatarin MM-kisoissa. Yksikään joukkue ei ollut ennen viimeisiä otteluita onnistunut vielä varmistamaan paikkaansa pudotuspeleissä.

Espanja lähti kuitenkin omaan otteluunsa Japania vastan koko lohkon parhaista asetelmista. Joukkue johti lohkoa neljällä pisteellä ja avauskierroksen Costa Rica -murskavoiton ansiosta hurjalla maalierolla +7. Ainoa tapa, jolla Espanja olisi voinut jatkosta pudota, oli tappio Japanille ja Saksan niin suurimaalinen voitto Costa Ricasta, että Saksa ottaisi kahdeksan maalin eron Espanjaan nähden kiinni.

Japani ja Costa Rica puolestaan tiesivät, että voitto veisi varmasti neljännesvälieriin. Kummallekin joukkueelle saattaisi riittää myös tasapeli, jos lohkon toisen ottelun tulos olisi suosiollinen.

Saksa oli vain yhdellä pisteellä lohkon jumbona ja kaikkein tiukimmassa paikassa. Se kuitenkin tiesi, että voitolla se etenisi pudotuspeleihin, jos Japani häviäisi Espanjalle tai jos Espanja ja Japani pelaisivat tasan ja se onnistuisi itse tekemään Japania enemmän maaleja. Ainoastaan Japanin voitto Espanjasta siis jättäisi Saksan – Espanjan hurjasta maalierosta johtuen – käytännössä varmasti alkulohkoon.

Lohkojumbon statuksesta huolimatta Saksalla ei suinkaan ollut syytä epätoivoon. Se oli ennen päätöskierrosta luonut kaikista lohkon joukkueista eniten maaliodottamaa, ja oli myös voittanut maaliodottaman kumpaakin vastustajaansa vastaan, vaikka ei ollutkaan onnistunut konvertoimaan hyvää pelaamistaan voitoiksi. Pelillisesti Saksa kuului eittämättä lohkon kahden parhaan joukkueen joukkoon.

Espanja ja Saksa aloittivat odotetusti

Saksa aloitti voitontahtoisena Costa Ricaa vastaan. Heti ensiminuuteilla Jamal Musiala pääsi hyvään vetopaikkaan, mutta Costa Rican tähtivahti Kelyor Navas torjui tilanteen varmasti kulmaksi. Jo kymmenennellä minuutilla Saksa siirtyi johtoon, kun David Raum keskitti ja Serge Gnabry iski selkä seinää vasten pelanneen Saksan kannalta tärkeän avausmaalin.

Lähes täysin samaan aikaan Alvaro Morata puski Espanjan johtoon César Azpilicueta keskityksestä. Maali oli suosiollinen paitsi Espanjalle niin myös Saksalle, sillä Espanjan voittaessa Japanin Saksa jatkaisi pudotuspeleihin maalieroista huolimatta.

Saksa ei kuitenkaan halunnut jättää mitään sattuman varaan, vaan jahtasi nälkäisesti maalieroaan kohentavia lisämaaleja. Pari minuuttia maalin jälkeen Leon Goretzka pääsi puskemaan aivan vapaasti, mutta Navas venyi jälleen huipputorjuntaan.

Ottelut jatkuivat melko odotetun kaavan mukaan. Ensimmäisen jakson puolivälissä Saksa oli pitänyt palloa 68-prosenttisesti, Espanja jopa 84-prosenttisesti. Costa Rica ei ollut saanut vielä laukaustakaan, kun Saksa oli ehtinyt luoda jo kolme merkittävää maalipaikkaa.

Saksan vyörytys Costa Ricaa vastaan jatkui läpi ensimmäisen jakson. Laukauksia sateli, mutta Navas ja uhrautuvasti vetoja blokkaava puolustus piti Costa Ricaa vielä jotenkuten mukana taistelussa pudotuspelipaikoista. Japani puolestaan alkoi päästä Espanjaa vastaan peliin mukaan, kun Espanja hieman rauhoitti omaa pelaamistaan.

Hetki ennen taukovihellystä Costa Rica sai kuitenkin mahdollisuutensa. Saksan puolustajien epävarmat otteet jatkuivat, kun ensin Raum, sitten Antonio Rüdiger potkivat ohi pallosta ja Keysher Fuller pääsi nokikkain Manuel Neuerin kanssa. Saksan kapteeni piti kuitenkin loistavalla reaktiotorjunnalla Saksan johdossa.

Kummassakin ottelussa lähdettiin tauolle ennakkosuosikin johtaessa peliä 1–0. Molemmissa peleissä altavastaaja alkoi kuitenkin päästä loppua kohden peliin mukaan, ja etenkin Costa Ricalla oli jo pari vaarallisen oloista vastahyökkäystä. Vaikka Espanja ja Saksa olivat voitoillaan menossa pudotuspeleihin, tiesivät Japani ja Costa Rica, että toisen ottelun tilanteen pysyessä ennallaan yksikin maali riittäisi jatkopaikkaan.

Japanin hurja aloitus ja Costa Rican kimmokepallo näyttivät jo tiputtavan Saksan ja Espanjan

Toinen puoliaika alkoi yllättävästi. Japani tuli peliin Espanjaa vastaan aivan eri intensiteetillä kuin ensimmäisellä jaksolla. Prässi tuotti tulosta jo kolmen minuutin jälkeen, kun Ritsu Doan pääsi väliin Unai Simónin Alejandro Baldelle antamaan syöttöön ja lähetti tulisen laukauksen, joka yllätti Simónin ja nosti Japanin tasoihin.

Vain paria minuuttia myöhemmin Japani nousi jo johtoon. Kaoru Mitoma pelasti melkein päätyrajasta yli karanneen syötön takaisin Espanjan maalille, missä Ao Tanaka siirsi sen tyhjään maaliin.

Saksan päävalmentaja Hansi Flick oli selvästi saanut tiedon Espanja – Japani -ottelun tilanteesta, sillä hän vaihtoi heti lisää hyökkäysvoimaa kentälle Niclas Füllkrugin muodossa. Jos Japani voittaisi Espanjan, Saksan olisi tehtävä Costa Ricaa vastaan niin monta maalia, että se ottaisi Espanjan kuusi maalia paremman maalieron kiinni.

Se oli kuitenkin Costa Rica, joka iski seuraavan maalin. Fuller tiputti pitkän avaussyötön takaviistoon, josta tulleen laukauksen Neuer torjui. Ensimmäisenä irtopallossa oli kuitenkin Yeltsin Tejeda, joka toi Costa Rican taistelemaan jatkopaikasta.

Yhtäkkiä oltiin tilanteessa, jossa yksi Costa Rican lisämaalia tietäisi sitä, että Espanja ja Saksa jäävät alkulohkoon.

Saksa kuitenkin sisuuntui. Seuraavasta hyökkäyksestä Musiala pamautti pallon painavalla laukauksella Costa Rican maalin tolppaan. Minuutti myöhemmin Thomas Müller sai loistopaikan, mutta Oscar Duarte pääsi viime hetkellä vedon eteen. Seuranneen kulmapotkun jälkitilanteesta Rüdiger pääsi jatkamaan pallon vitosen viivalta, mutta jälleen tolppa pelasti Costa Rican.

Saksa oli todella kovassa paikassa, sillä vaikka Espanja onnistuisi nousemaan tasoihin Japania vastaan, tarvitsisi sen voittaa Costa Rica vähintään kahdella maalilla edetäkseen pudotuspeleihin. Yrityksestä maalinteko ei kuitenkaan jäisi kiinni. Reilun tunnin pelin jälkeen Musiala kilautti tolppaa jo toisen kerran lyhyen ajan sisään.

Espanjan kannalta tilanne oli puolestaan sikäli mielenkiintoinen, että tappio Japanille saattaisi olla sille jatkon kannalta jopa hyvä asia. E-lohkon voittaja saa neljännesvälierissä vastaansa vuoden 2018 finalistin Kroatian, minkä jälkeen luvassa olisi esimerkiksi todennäköisesti Brasilian kohtaaminen. E-lohkon kakkonen taas pelaisi neljännesvälierissä Marokkoa vastaan. Tämän jälkeinen vastustaja olisi todennäköisesti Portugali, Serbia tai Sveitsi.

Luis Enrique ei kuitenkaan vaikuttanut siltä, että olisi tyytyväinen lohkon kakkospaikkaan. Myös Espanjan päävalmentaja vaihtoi kentälle lisää hyökkäysvoimaa ja kannusti omiaan jahtaamaan tasoitusta.

Samalla Costa Rica oli iskenyt johto-osuman Saksaa vastaan, mikä tarkoitti, että juuri sillä hetkellä Japani ja Costa Rica olivat menossa lohkosta jatkoon. Joel Campbell lähetti vapaapotkun, jonka Duarte jatkoi maalille. Lopulta pallo kimposi Neuerin ja Juan Vargasin kautta maaliin.

Saksan nousu voittoon vei Espanjan pudotuspeleihin

Vain kaksi minuuttia myöhemmin Kai Havertz kuitenkin toi Saksan tasoihin maalilla, joka oli juuri sillä hetkellä isompi osuma Espanjalle kuin Saksalle. Füllkrug jatkoi Joshua Kimmichin keskityksen maalin eteen ja Havertz ohitti tyylikkäästi Navasin ensimmäisellä kosketuksella.

Seuraavasta hyökkäyksestä Sane pääsi antamaan poikittaissyötön maalin edessä yksin olleelle Füllkrugille, jonka laukaukseen Navas kuitenkin esitti koko turnauksen komeimman torjunnan.

Viimeisten kymmenminuuttisten alkaessa Saksa johti maalintekoyrityksiä Costa Ricaa vastaan 23–6, mutta maalit olivat edelleen tasan. Japani puolestaan johti Espanjaa maalilla, ja maalitilanteisiin nähden jopa oikeutetusti.

Viisi minuuttia ennen varsinaisen peliajan loppua Havertz iski uudestaan. Gnabry lähetti matalan keskityksen Costa Rican puolustajien ja maalivahdin väliin ja Havertz juoksi tyhjään tilaan oikea-aikaisesti. Yhtäkkiä oltiin tilanteessa, jossa Saksan ja Costa Rican välisessä ottelussa oli isketty niin paljon maaleja, että Espanja – Japani -ottelun päättyessä tasan pudotuspeleihin jatkaisivat Espanja ja Saksa.

Espanja haki omassa ottelussaan kiivaasti tasoitusta, joka todennäköisesti helpottaisi enemmän Saksan kuin sen itsensä tilannetta, tiesi se sitä tai ei. Japani kuitenkin puolusti ihailtavasti, eikä Espanja ollut päässyt koko puoliajan aikana suuren odottaman maalipaikkaan.

Varsinaisen peliajan täyttyessä Füllkrug iski Saksan jo kahden maalin johtoon, mikä todennäköisesti varmisti Espanjan pudotuspelipaikan. Dani Olmo ja Marco Asensio sen sijaan kävivät kumpikin lähellä maalia, joka nostaisi Espanjan lohkokärkeen ja Saksan kakkoseksi. Japanin maalivahti Shuichi Gonda kuitenkin oli torjunnoillaan viemässä joukkuettaan jatkoon.

Enempää maaleja kummassakaan ottelussa ei nähty, mikä tarkoitti sitä, että Japani eteni pudotuspeleihin lohkovoittajana ja Espanja lohkokakkosena. Saksa ja Costa Rica joutuvat sen sijaan pakkaamaan laukkunsa ja lähtemään kotimatkalle.

Japani kohtaa neljännesvälierissä Kroatian ensi maanantaina klo 17:00 Suomen aika. Jos joukkue etenee puolivälieriin, on todennäköisin vastustaja Brasilia. Espanja taas kohtaa neljännesvälierissä Marokon päivää myöhemmin. Sen ottelun voittaja kohdannee Portugalin tai G-lohkon kakkosen.